Las Leñas Extremo: La Cara de la Moneda que lo Hace Tan Especial

TU MARCA, ACÁ

Por un lado, un pequeño, remoto y casi escondido centro de ski al pie de los Andes, el cordon montañoso continental más extenso del planeta Tierra. Ideal para familias, amigos y principiantes, y sede de uno de los after-ski más excitantes del mundo. Por el otro lado, un sitio al que todo todo aquel que se considere un snowboarder o esquiador “insaciable” debería visitar al menos una vez antes de morir. Las Leñas es un paraíso ridículamente asombroso para lo que se conoce como esquí extremo. Gente de cada rincón de los cinco continentes llega a Las Leñas en busca de su misterioso e imponente terreno. Hoy, nos vamos a focalizar en este último lado de la moneda.

Ubicación

Argentina es el octavo país más grande del mundo, y tiene una población de aproximadamente 40 millones de personas. Es el país hispano-hablante con más superficie del mundo. Existen cerca de quince centros de ski en Argentina, ubicados a lo largo de la Cordillera de Los Andes, justo en el límite con Chile. Las Leñas es uno de los más importantes. Se encuentra en la zona central de la cordillera, en la provincia de Mendoza, a 1.100 kilómetros de la capital nacional, Buenos Aires.

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Mapa mostrando la ubicación de Las Leñas. // fuente: Google Maps

El Centro de Ski

Es difícil de imaginarlo, especialmente si uno no tuvo la suerte de conocerlo. Las Leñas es nada más -y nada menos- que un centro de ski. No hay un “pueblo”. Solo algunos shops en lo que se conoce como “la Pirámide” (vendría a ser como el “shopping” de Las Leñas) y, como no podía faltar, un súper chino. Si no te gusta esquiar o hacer snowboard, no vayas a Las Leñas en invierno. La vas a pasar mal.

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Las Leñas es nada más -y nada menos- que un centro de ski.

Las Leñas es un valle, que lleva ese mismo nombre. Del lado oeste del valle, sobre el Cerro Fósiles, yace el centro de ski. La montaña se puede dividir claramente en dos sectores: por un lado, el frente de la montaña y, por el otro, la zona de Marte. La mayoría de los remontes, 8 para ser exactos, se encuentran en el sector frontal.

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El frente de Las Leñas

Pero lo que hace tan especial a este centro de ski es la zona de Marte. Es una escalera al paraíso, literalmente. Primero, arrancando a 2.240 metros sobre el nivel del mar, te tomás la silla o el poma de Venus. Luego, la silla de Neptuno, que te deja justo en la base de una de las más famosas, icónicas y aterradoras sillas dobles del mundo: la TS Marte.

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La telesilla Marte.

Venus. Apolo. Júpiter. Iris. Mercurio. Vulcano. Virgo. Atenas. Corinto. Escorpio. Caris. Todas las cosas en Las leñas -sí, los hoteles también- derivan su nombre de algún Dios Griego o Romano. “Marte” es el Dios de la Guerra. Sólo sentarse en la silla de Marte, colgando de un cable soportado por columnas insertadas en la roca y formando ángulos de 45º con el valle, sintiendo el silencio de la inmensidad y el ruido del viento chillar, hacen de la subida una experiencia única. Es surreal. Si el cielo está despejado, llegar a la cima será un momento glorioso. Desde la cima de Marte, se puede apreciar -de un lado- los infinitos picos nevados de la cordillera. Del otro, el valle, la pre cordillera, y al fondo, la meseta.

Por último, se debe esquiar unos metros hasta la base del poma de Iris. Este poma te llevará a lo más alto, a una altitud de 3.430 metros. Desde ahí, las posibilidades son incontables. La decisión es tuya. ¿Por dónde vas a bajar?

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Vistas desde lo más alto del Cerro Fósiles.

A algunas personas les gusta decir que en Las Leñas se puede practicar heli-skiing desde una telesilla. La razón de estas afirmaciones es que en Las Leñas es sumamente fácil acceder a terrenos extremadamente complejos, todo gracias a una combinación de medios de elevación. A pesar de que el trayecto (desde la base hasta la cima) dura unos 40 minutos, en otras partes del mundo, llegar hasta lugares como éstos requeriría -inevitablemente- el uso de un helicóptero.

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Backcountry y Fueras de Pista

Como ya dijimos, el valor agregado de Las Leñas es su backcountry y sus posibilidades de esquiar fuera de pista. Las razones por las que Las Leñas tiene uno de los mejores terrenos de Sudamérica -y del mundo- son muchas. Acá te mencionamos algunas de ellas

  1. La altitud. El hecho de estar a más de 3.000 metros posibilita pendientes muy pronunciadas y el desnivel vertical más grande del continente.
  2. El acceso a este terreno, gracias a la telesilla de Marte.
  3. El hecho de que todo el esquí es por encima de la línea de vegetación. Al no haber árboles, se crea un impactante escenario, digno de otro planeta.
  4. El terreno rocoso, que genera canaletas, cliffs de todos los tamaños y muchas otras características naturales favorables para el freeski.

“En Las Leñas hay dos montañas: una es la de abajo, la de las modelos y lo fashion; la otra está acá arriba, la de el silencio, la naturaleza potente y los esquiadores extremos”, decía Fernando Fassano, coordinador de Actividades de Montaña en 2006  para una entrevista a LA NACIÓN.

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Los primeros: Gregg Wardle y Thomas Perren

Wardle fue uno de los primeros esquiadores de fuera de pista que llegó al valle en los ’80s. Hoy, vive practicamente en invierno, pasando más de 300 días al año en la nieve.

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Gregg Wardle en la canaleta de Eduardo, tiempo atrás.

“En Europa caminás cinco horas y seguís viendo gente, acá caminás 45 minutos y estás solo,” decía Gregg Wardle, Director de la Escuela de Ski, para ese mismo diario en 2006

En aquellos días, ninguno de todos estos fueras de pista tenía un nombre, porque nadie se había animado ni siquiera a observarlos. Esquiar por esos lugares era impensado en esa época. Wardle hizo ese trabajo, no solo nombrando a muchos de ellos, sino también esquiándolos. Una de estas bajadas, Las Vegas, se llama de ese modo ya que cuando la descendió por primera vez, se encontraba con dos americanos de esa ciudad. Como ésta, hay mil anécdotas más.

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Mapas de Thomas

También a fines de esa década, el instructor y guía de montaña suizo Thomas Perren llegó a Las Leñas. Además de ser un gran esquiador, era un muy buen dibujante, y se encargó de realizar el primer y único mapa de los fueras de pista de Las Leñas. Fue publicado en 1994, y todavía sigue siendo un libro incompleto sin ninguna foto. Solamente sus dibujos.

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Thomas Perren (izq) es el autor de este fantástico libro.

Sin embargo, más tarde, Thomas, quien amaba tanto a este lugar, se vio ante la necesidad de hacer un trabajo aún mejor, y decidió empezar su segundo libro. El proyecto comenzó en 2003 y se terminó y editó en 2009. Es una obra extraordinaria, que todo esquiador del backcountry que quiera comenzar a explorar el patio de atrás de Las Leñas debería tener. Es como la Biblia del freeride en Las Leñas. En este libro, Thomas describe -mediante fotografías panorámicas y una serie de mapas topográficos- los 210 posible itinerarios de fuera de pista a los que se puede acceder alrededor del centro de ski. Además, cada uno está numerado y posee una breve reseña y explicación acerca de cómo encontrarlo y esquiarlo.

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Portada del libro de Thomas Perren.

Las Líneas Famosas

Mencionamos que en Las Leñas hay más de 210 fueras de pista. Cada uno de ellos tiene un terreno distinto, un aspecto distinto, una complejidad distinta, y una característica distinta que lo hace único y especial. Pero todos tienen algo en común: deben ser respetados en cada momento, porque no perdonan.

Marte

Marte es la bajada que va por acabo de la silla que lleva el mismo nombre. En el libro, Thomas describe a Marte como una bajada extrema y peligrosa si las condiciones de nieve no son las ideales. La pendiente llega a 38º en algunos lugares. Con nieve polvo en mucho más fácil. Se puede acceder mediante una silla.

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Marte, vista desde el libro de Thomas Perren

Eduardo

Esta canaleta es sencillamente espectacular, y una de las más famosas del área. Sus caras varían de Sur a Nor-Este. Con una entrada de 45º a 50º de pendiente, tiene un desnivel vertical de 1.200 metros hasta desembocar casi en la base del complejo. Se llama de esa forma en honor a un instructor de ski llamado Eduardo, quien falleció ahí. Al igual que Marte, se puede acceder mediante un remonte.

El Collar

Hay una formación rocosa muy extraña en la cima del Cerro El Collar, que hace a este lugar único. Una serie de rocas en lo alto de la montaña crean lo que de lejos pareciera tener la forma de un collar. No presenta una complejidad extrema, pero ofrece miles de bowls muy amplios que se encuentran entre estas gigantes rocas, variando desde el Norte hasta el Sudeste. Es fácil acceder, pero requiere una corta caminata.

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El Collar.

Cerros Martin, Entre Ríos y Torrecillas

Desde lo más alto de la telesilla de Marte, y si se observa al Oeste, se podrán apreciar tres grandes montañas: el Cerro Martin, el Entre Ríos y el Torrecillas. A todos ellos se puede acceder mediante caminatas que varían desde los 45 minutos a 4 horas. Pero tienen que creernos, la subida vale la pena.

El enemigo: el Viento

Algo que tenés que saber antes de venir a Las Leñas es que -a lo mejor- vas a necesitar hacer uso de la virtud de la paciencia. El clima es impredecible, y el viento podría arruinar tu experiencia. Como dijimos anteriormente, la silla de Marte es la llave de acceso a otro mundo. Pero no es raro que Marte esté cerrado… A veces por viento, otras por condiciones adversas, otras por poca visibilidad o por riesgo de avalanchas, y algunas simplemente porque sí. Pero va a suceder: en algún momento de tu estadía, Marte va a cerrar, y tendrás que quedarte en el frente de la montaña, haciendo largas filas y esquiando en las pistas, esperando que vuelva a abrir.

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El viento, el gran enemigo de Las Leñas.

Riesgo de Avalanchas

Aunque Las Leñas realiza un extensivo trabajo de control y mitigación de avalanchas, sigue siendo un terreno muy expuesto, donde las avalanchas podrían suceder en cualquier minuto. En 2015, una avalancha durante una tormenta golpeó la silla de Neptuno, obligándola a cerrar por dos semanas, e imposibilitando llegar a Marte. En 1999, otra avalancha mató a dos operadores de telesillas y dañó un hotel. Más aún, Jordi Tenas y Txema Trull, dos freeriders Españoles, pasaron más de 12 horas bajo la nieve, después de que una avalancha enterrara por completo su carpa, en la zona del Torrecillas. Txema sobrevivió al accidente, pero, desgraciadamente, Jordi no tuvo la misma suerte.

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Avalancha en la zona de Vulcano, Las Leñas.

Por eso, si se decide ir fuera de pista, todos los esquiadores y snowboarders deberían estar bien preparados. ¿Qué significa esto? Significa, por un lado, disponer de un buen conocimiento acerca de cómo manejarse en terreno de avalanchas y cómo actuar frente a una situación, además de estar atento al clima y a las condiciones de la nieve. Por el otro lado, todos deberían llevar -al menos- ARVA, sonda, pala y un buen compañero, igual de equipado. Pero más importante aún, es necesario saber usar los dispositivos. Un transmisor-receptor es totalmente inservible si no se sabe usar. Una mochila airbag también es altamente recomendable. Siempre que se opte por salir del área del resort, se debe hacerlo mediante las puertas señalizadas y habiendo firmado un deslinde de responsabilidad en caso de accidente.

Además, siempre se debe conocer el sitio al que uno se dirige, o hacerlo acompañado por alguien que lo conozca. Es posible contratar guías especializados en la Escuela de Ski. Otra alternativa es contratar lo que se conoce como la Extreme Expedition, una actividad de día completo, a bordo de una máquina pisanieves que te proverá acceso a uno de los mejores terrenos que puedas imaginar.

Una razón más para visitar Las Leñas

No por nada, Aymar Navarro y Adria Millan eligen Las Leñas año tras año para pasar sus veranos. A continuación, su último proyecto, South Lines”, un cortometraje de unos 15 minutos que muestra alguas de las mejores bajadas de Las Leñas.

Como dice Warren Miller, “si no lo hacés este año, cuando lo hagas vas a ser un año más viejo”. Esquiar en Las Leñas es esquiar en un lugar completamente distinto. Y si todavía no lo hiciste, ésta es tu oportunidad.

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